Volaron con sus dedos. Caminaron en sus alas. Algunos eran gigantescos, como la bestia imponente que está arriba de ti. Otros podían caber en la palma de la mano, como el que se muestra aquí abajo. Hace millones de años, el cielo estaba gobernado por los pterosaurios, los primeros animales vertebrados que tuvieron la capacidad de volar.

Los pterosaurios estaban estrechamente relacionados con los dinosaurios pero tenían cuerpos delgados, mandíbulas estrechas y largas extremidades anteriores adaptadas para la vida en el aire. Fósiles revelan la vasta diversidad de estos reptiles voladores extraordinarios: más de 150 especies han sido descubiertas en excavaciones alrededor de mundo.

¿QUE ES UN PTEROSAURIO?

Los pterosaurios no son ni aves ni murciélagos, son reptiles voladores que vivieron hace 220 a 66 millones de años, aproximadamente. Son primos cercanos de los dinosaurios pero evolucionaron como una rama separada del árbol de familia de los reptiles.

Después de los insectos, los pterosaurios fueron los primeros animales en desarrollar vuelo accionado; no sólo saltaban o se deslizaban, agitaban sus alas para elevarse y viajar en el aire. Evolucionaron en docenas de especies: algunas eran tan grandes como un avión de combate F-16 y otros tan pequeños como un avión de papel.

Grandes y Pequeños

Todos los pterosaurios tienen la misma estructura corporal básica pero diferentes especies pueden variar drasticamente, como lo muestran los dos que se exhiben en esta vitrina. Este cráneo fósil, con sus mandíbulas bulbosas, perteneció a Tropeognathus mesembrinus, el pterosaurio grande suspendido arriba de ti. La cabeza de este animal medía alrededor de tres pies (un metro) de largo, unas 25 veces más largo que el pterosaurio diminuto Nemicolopterus crypticus.

Pterosaurios de Todos Tamaños

Cuando se trata de tamaño, un pterosaurio puede compararse con un pájaro o con un avión, todo depende de la especie. Los pterosaurios más antiguos de los que se tiene conocimiento eran aproximadamente tan grandes como una gaviota. Sin embargo, el grupo se desarrolló eventualmente en una gran variedad de especies, desde muy pequeños hasta verdaderamente gigantescos.

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Preondactylus – 18 pulgadas (45 cm)

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Jeholopterus – 3 pies (1 m)

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Rhamphorhynchus – Hasta 6 pies (1.8 m)

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Pteranodon – 20 pies (6 m)

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Quetzalcoatlus – 33 pies (10 m)

 

FOSILES FRAGILES  

Hace aproximadamente 66 millones de años, al mismo tiempo que el Tyrannosaurus rex y otros dinosaurios grandes se extinguieron, los pterosaurios también murieron. Los pterosaurios no dejaron descendientes, únicamente fósiles pero no muchos fósiles, particularmente en comparación con sus primos los dinosaurios.

Algunos pterosaurios vivieron cerca de lugares donde fósiles tienden a formarse. Sus huesos frágiles se conservaron mal, por lo que los fósiles de pterosaurios frecuentemente se encuentran incompletos. Para formar una imagen de una especie en particular, los paleontólogos a menudo deben recopilar información de varios fósiles o llegar a conclusiones con base en pterosaurios relacionados sobre los que se tiene mayor conocimiento.

Primer Fósil

El Pterodactylus antiquus fue el primer pterosaurio para ser estudiado y descrito. A finales de 1700, un fósil de este animal inusual fue adquirido por un gobernante alemán que tuvo un Wunderkammer o cuarto de maravillas naturales, como muchos aristócratas de su época. El naturalista del palacio, el erudito italiano Cosimo Alessandro Collini, examinó el fósil en 1784. Collini estaba sorprendido. Estaba impresionado con las extremidades anteriores largas y flexibles del animal pero no podía imaginar para qué eran.

Un Descubrimiento Nuevo

Mientras que los científicos estudiaron los primeros «pterodáctilos» en Alemania, coleccionar fósiles se estaba convirtiendo en un pasatiempo popular en muchas partes del mundo. Uno de los coleccionistas más ávidos en Inglaterra fue Mary Anning, hija de un carpintero y quien ayudaba a su familia encontrando y vendiendo fósiles cerca de su casa a la orilla del mar.

En 1828, Anning descubrió los restos de una especie nueva de pterosaurio, demostrando que los reptiles voladores fueron variados y tuvieron una gama amplia. Dimorphodon macronyx era más robusto que sus primos alemanes, con las alas más cortas, una cabeza más grande y una cola más larga.

La Princesa de la Paleontología

La coleccionista inglesa de fósiles Mary Anning raramente salía de su casa a la orilla del mar en Inglaterra meridional. Tuvo poca educación formal y pocos recursos. Sin embargo, mediante la recolección y estudio de fósiles, obtuvo una reputación tan grande que un naturalista alemán la nombró la princesa de la paleontología.

A los 13 años, Anning descubrió el esqueleto de un reptil marino gigante: uno de los primeros ictiosaurios. Muchos otros descubrimientos se basan en fósiles encontrados por Anning, incluyendo peces del Jurásico, plesiosaurios y Dimorphodon, el primer pterosaurio inglés.

Evidencia Imperfecta

De todos los pterosaurios que alguna vez vivieron, sólo una fracción minúscula murieron bajo las condiciones adecuadas para ser capturados como fósiles. Y aún menos se conservan intactos. Los huesos de los pterosaurios eran finos y frágiles, como los huesos de aves y a menudo se rompieron, astillaron o se revolvieron antes de que se pudieran preservar.

Los fósiles de pterosaurios también se dañan fácilmente cuando son extraídos, transportados o preparados para estudio o exhibición. La evidencia es escasa y cada fósil ofrece sólo una pequeña muestra de la gran variedad de pterosaurios que una vez poblaron el mundo.

Fósil de Molde

Muchos de los restos de pterosaurios que se muestras en esta exhibición, y en otras alrededor del mundo, son moldes: reproducciones hechas tomando una impresión del fósil original. Un molde bien hecho puede ser muy parecido al original y los científicos regularmente comparten información haciendo e intercambiando fósiles de molde.

Un molde también puede ser una herramienta útil. El esqueleto fósil del Preondactylus buffarinii se perdió pero los científicos hicieron un molde de goma de silicón de los rastros que dejó en la roca para reconstruir la forma de los huesos.

Explora

Estos cinco pterosaurios de distintas épocas y diferentes lugares representan la increíble diversidad de los pterosaurios. Para aprender más sobre cada especie, usa las pantallas táctiles interactivas.